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La persévérance de la NASA tentera une deuxième pelletée de terre sur Mars, en espérant que les roches ne s’effondrent pas


Le rover martien de la NASA, Perseverance, se prépare pour une autre tentative, dans les semaines à venir, de ramasser des roches martiennes après que sa première tentative plus tôt ce mois-ci ne s’est pas déroulée comme prévu par les ingénieurs. Le bras de mise en cache des échantillons du rover a fonctionné, selon les ingénieurs, mais le tube d’échantillonnage s’est avéré vide.

Maintenant, le rover, un laboratoire scientifique sur roues qui a atterri sur Mars en février, se rendra à un nouvel endroit appelé Citadelle pour une deuxième tentative de prélèvement de son premier échantillon de roche. Cette fois, pour s’assurer qu’un échantillon est réellement prélevé, les ingénieurs attendront que les images du tube d’échantillon reviennent avant qu’il ne soit traité et rangé dans le ventre du rover.

« Nous étions simplement ravis que le matériel fonctionne du début à la fin sans aucun défaut. Et puis il y a eu cette surprise : « Pas d’échantillon ? Qu’entendez-vous par aucun échantillon ? », a déclaré Louise Jandura, ingénieur en chef pour l’échantillonnage et la mise en cache de l’équipe Persévérance de la NASA, à propos de la première tentative le 5 août. « Si rapidement, après que cela a sombré, nous avons commencé à faire l’enquête. »

La roche dans laquelle le foret d’échantillonnage de Persévérance a creusé n’était pas aussi solide que les scientifiques le pensaient. Ce qui était censé être un noyau de roche assez solide s’est avéré être une poudre friable qui a glissé du tube d’échantillonnage du rover. Après avoir découvert que le tube d’échantillonnage était vide, le personnel de la mission a utilisé les caméras du rover pour analyser les restes du trou percé par Persévérance. Ils ont pensé que le monticule de poussière autour du trou et du matériel au fond du trou étaient ce qui avait glissé.

« Le rocher n’était tout simplement pas notre genre de rocher », a écrit jeudi Jennifer Trosper, chef de projet au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, dans un article de blog. « Bien que nous ayons réussi à acquérir plus de 100 carottes dans une gamme de roches d’essai différentes sur Terre, nous n’avions pas rencontré de roche dans notre suite de tests qui se comportait de cette manière. »

Le bras d’échantillonnage à cinq articulations de Perseverance s’étend de l’avant du rover vers un rocher d’intérêt avec une grande tête de la taille d’une boîte à chaussures, ou tourelle, à l’extrémité qui pèse 100 livres. Cette tête contient un foret creux, formellement appelé un Carotteuse rotative à percussion, qui fore dans la roche et emprisonne le matériau à l’intérieur d’un tube, qui est rangé dans le rover et traité à l’intérieur d’un autre tube jusqu’à ce qu’il soit prêt à être laissé quelque part sur la surface martienne.

Le trépan utilisé pour la première tentative d’échantillonnage de Persévérance sert à recueillir des carottes de roche. Certains des 9 trépans du rover sont mieux adaptés à la collecte de régolithe, le matériau le plus friable et ressemblant à de la saleté que les ingénieurs ont accidentellement rencontré lors de la première tentative d’échantillonnage.


La mission de Persévérance de collecter jusqu’à 35 échantillons de roches martiennes est la première étape d’un effort en trois volets pour renvoyer ces échantillons sur Terre dans les années 2030. Les roches, rangées dans de minuscules tubes à échantillons de la taille de la craie, représenteraient les premiers échantillons de Mars vierges jamais capturés et renvoyés sur Terre par les humains. La persévérance laissera les tubes quelque part sur la surface martienne pour qu’un futur robot de la NASA les récupère et se lance dans l’orbite de Mars, où un autre vaisseau spatial construit par l’Agence spatiale européenne l’attrapera et le transportera jusqu’à la maison.

Les ingénieurs de la NASA ont passé près d’une décennie à concevoir et à construire le système d’échantillonnage du rover, que l’ingénieur en chef de Perseverance, Adam Steltzner, a décrit comme « la chose la plus compliquée et la plus sophistiquée que nous sachions construire ».



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